Le «Bitcoin original» était cet argent de pierre géant sur une petite île du Pacifique

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Bitcoin et la blockchain peuvent sembler déroutants comme de nouveaux concepts technologiques, mais le principe central de cette crypto-monnaie de pointe remonte bien plus longtemps que vous ne le pensez.

Aussi étrange que cela puisse paraître, bitcoin a une sorte d'analogue historique bizarro dans un système monétaire ancien qui remonte à des centaines d'années: des disques de pierre géants appelés rai, utilisés jadis comme forme symbolique de l'argent sur l'île micronésienne de Yap.

"Ils sont l'une des pièces les plus intrigantes du monde", explique l'archéologue Scott Fitzpatrick de l'Université de l'Oregon.

«Taillés dans des carrières de calcaire situées dans les îles Palau, à quelques kilomètres de 250 (400) de Yap, ce sont les objets les plus volumineux jamais déplacés au-dessus de l'océan Pacifique à l'époque pré-européenne.

017 bitcoin rai yap 2L'archéologue Scott Fitzpatrick à côté d'une pierre de rai. (Scott Fitzpatrick)

En un coup d'œil, ces monuments de pierre massifs et lourds (qui sont souvent plus hauts que leurs propriétaires) peuvent ne pas sembler avoir beaucoup en commun avec un système numérique de valeur crypté, intangible et pratiquement invisible aux sens humains. .

Mais ce contraste physique masque la fonctionnalité partagée étonnante de bitcoin et de rai - les deux formes de devise dépendent d'un système de grand livre public, offrant une transparence sur les transactions, ainsi que sur la sécurité, le tout sans avoir besoin d'une structure bancaire centralisée.

Dans les bitcoins et autres monnaies cryptées, ce registre public est appelé blockchain: un enregistrement ouvert de la propriété de bitcoins et de transactions réparties sur plusieurs ordinateurs sur Internet.

Dans le raï - et dans la culture ancienne des habitants de l'île de Yap qui utilisaient les monnaies de pierre géantes - il existait un antécédent tout aussi fiable pour le registre des chaînes de blocs.

017 bitcoin rai yap 2Pierres de rai submergées au large de la côte de Yap. (Photo de Brad Holland, Fitzpatrick & McKeon, Anthropologie économique, 2019)

«Les Rai étaient considérés comme extrêmement précieux, mais étant donné leur taille, leur poids et leur relative fragilité, ils ne sont généralement pas déplacés après avoir été placés dans un endroit spécifique», expliquent Fitzpatrick et le co-auteur Stephen McKeon dans une nouvelle étude explorant les similitudes.

“En conséquence, si un rai était offert ou échangé, il se peut que le ou les nouveaux propriétaires d’un disque n’aient pas habité à proximité. Pour s'assurer que la propriété était connue et indiscutable, un grand livre oral a été utilisé au sein des communautés pour maintenir la transparence et la sécurité. ”

Selon les chercheurs, ce registre oral - raconté à travers des histoires partagées par les Yap et transmises de génération en génération - a aidé la communauté à enregistrer et à communiquer les changements de propriété du rai, pour des cadeaux tels que des cadeaux de mariage, des incitations politiques ou même le paiement de rançons.

Les choses que les gens pourraient utiliser aujourd'hui pour Bitcoin sont évidemment différentes, mais le point le plus frappant concernant les deux formes de monnaie est la façon dont le système de grand livre remplit en principe la même fonction.

"Comme pour les pierres de rai, les informations sur la valeur et la propriété des bitcoins sont gérées de manière collective", déclare McKeon.

"C'est un système financier distribué contrairement aux systèmes plus familiers et centralisés impliquant des institutions financières tierces."

Les résultats sont rapportés dans Anthropologie économique.

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