L'exploitation de cryptomonnaies a un coût sanitaire et environnemental élevé - ZME Science

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Les crypto-monnaies telles que Bitcoin ou Ethereum ont fait les gros titres dans le monde entier. Mais ces pièces virtuelles requièrent beaucoup de puissance à générer et à entretenir, entraînant des dommages bien réels.

Une nouvelle étude de l'Université du Nouveau-Mexique (UNM) examine l'impact de l'extraction de cryptomonnaies sur l'environnement et la santé publique. Ils ont constaté que les coûts de ce processus sont «substantiels» et probablement sous-estimés par beaucoup. Les crypto-monnaies sont une forme d’échange numérique, et la plupart des entreprises de grande notoriété reposent aujourd’hui sur des moyens de production énergivores (appelés «activités minières»).

Pièces de monnaie dans une chaîne

«Ce qui est frappant dans cette recherche, c’est qu’elle montre que les coûts pour la santé et l’environnement de l’exploitation de la cryptomonnaie sont considérables; peut-être plus grand que la plupart des gens ne le pensaient », a déclaré Benjamin Jones, chercheur à l'UNM et professeur assistant d'économie.

L'un des points de vente des crypto-monnaies est qu'elles reposent sur un réseau peer-to-peer décentralisé dans lequel les échanges sont enregistrés par l'ensemble de la communauté. Les grands livres numériques publics sont conservés pour ces «blocs» d’échange, puis sont liés pour créer la «chaîne de blocs». Chaque transaction à laquelle une pièce de monnaie individuelle a participé est enregistrée à l'intérieur de cette pièce de monnaie, est non modifiable et peut être consultée publiquement.

En théorie, cela supprime la nécessité pour une tierce partie telle qu'une banque ou un gouvernement de contrôler et de confirmer les transactions en cas de litige. De plus, les crypto-monnaies sont conçues pour être finies - "l'exploitation" finit par devenir sèche - ce qui signifie qu'un nombre maximum total peut être en circulation. La blockchain et les bouchons sont gérés par les systèmes des utilisateurs eux-mêmes.

Cependant, les crypto-monnaies ne sont pas gratuites. L’équipe a évalué la dépense énergétique liée à la production de cryptomonnaies et a chiffré son coût pour la société.

Le problème

«Notre expertise consiste à estimer les dommages financiers, dus aux impacts sur la santé et l'environnement, de différentes activités et secteurs économiques», a expliqué Berrens.

«Par exemple, il est courant que les économistes étudient les impacts de la consommation d'énergie liée aux modes de production et de consommation dans l'agriculture ou à la production et à l'utilisation d'automobiles. Dans un monde confronté au changement climatique, les économistes peuvent nous aider à comprendre les impacts liés aux différentes activités et technologies. ”

L'exploitation de crypto-monnaies repose sur du matériel informatique spécialisé, assoiffé d'énergie, et peut être effectuée n'importe où. De ce fait, les grandes exploitations minières (appelées «camps») ont tendance à se regrouper dans des zones où la vitesse de l’Internet est élevée et les coûts énergétiques faibles. Étant donné que les camps ne sont pas très préoccupés par la source de cette énergie, ils finissent souvent par consommer de l'énergie générée par des centrales alimentées par des combustibles fossiles (générateurs de pollution).

L’équipe soutient que, bien que les pratiques minières génèrent une valeur financière, leur consommation élevée d’énergie génère ce qu’elles appellent des «cryptodamages», c’est-à-dire les coûts en termes de santé humaine et d’impacts sur le climat.

«Avec chaque crypto-monnaie, les besoins croissants en électricité pour produire une seule pièce peuvent conduire à une falaise presque inévitable d'avantages sociaux nets négatifs», écrit le journal.

«Nous avons examiné les changements climatiques liés aux émissions de gaz à effet de serre générées par la production d'électricité, ainsi que les impacts des polluants atmosphériques locaux lorsqu'ils sont transportés par le vent et par les communautés locales», a déclaré Goodkind.

L’équipe a estimé que, pour l’ensemble de 2018, chaque dollar généré par 1 représentant une valeur de Bitcoin causait des dommages .49 à la santé et au climat aux États-Unis. À un moment donné dans 2018, le coût des dommages nécessaires pour créer un bitcoin correspondait à la valeur de la pièce elle-même. Ces coûts résultent des polluants générés par la combustion de combustibles fossiles (CO2, particules fines, oxydes d’azote et dioxyde de soufre).

La santé publique n'est pas touchée uniquement par ces polluants. L’équipe a déclaré que la production de ces monnaies, ainsi que les systèmes de preuve de travail utilisés pour les maintenir et exécuter les transactions nécessiteront «une puissance de calcul et une utilisation de l’énergie de plus en plus importantes», a expliqué Berrens. Dans le cadre de nos efforts contre le changement climatique, ces émissions ne sont pas sans conséquence. L’équipe espère qu’en soulignant l’impact de l’exploitation minière des cryptomonnaies sur le climat, elle pourra inciter les décideurs et les mineurs eux-mêmes à promouvoir des méthodes d’extraction moins énergivores. L'équipe affirme que les mineurs sont à l'honneur ici, car «la possibilité de localiser la cryptographie à peu près n'importe où […] crée des défis importants pour la mise en œuvre de la réglementation."

L'étude n'a pas tenu compte des dépenses énergétiques liées au refroidissement des machines utilisées pour extraire des crypto-monnaies. Cela signifie que la consommation d'énergie consommée est supérieure à celle estimée par l'étude.

Le document intitulé «Cryptodamages: estimations de la valeur des incidences de l’exploitation de la crypto-monnaie sur la pollution de l’air et sur la santé humaine» a été publié dans la revue Recherche énergétique et sciences sociales.

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